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In Apples einst geheimem Wireless-Labor

NachrichtenTablets 16. Juli 2010 10:29 PDT

Nach der Apple-Pressekonferenz am Freitagmorgen zum iPhone 4 und seinen Antennenproblemen führten Apple-Führungskräfte eine kleine Gruppe von Journalisten (11 insgesamt, einschließlich mir) durch die drahtlosen Testeinrichtungen des Unternehmens. Wir waren, sagten die Führungskräfte, die ersten Außenstehenden, die in die Gegend durften, ein Ort, der für die meisten Apple-Mitarbeiter tabu war. Sogar unsere Escorts aus der PR-Abteilung von Apple sagten, sie seien noch nie dort gewesen.

An einem sonnigen und heißen Tag im Silicon Valley wurden wir durch das Zentrum des Apple Campus und dann über die Straße zum Gebäude geführt, in dem sich der Testbereich befindet. Hinter einer Reihe schwerer Sicherheitstüren trafen wir Ruben Caballero, einen leitenden Apple-Ingenieur und Wireless-Experten. (Caballero, Sie erinnern sich vielleicht, war das Thema von a Bloomberg-Bericht am Donnerstag was darauf hindeutet, dass er Steve Jobs vor der Veröffentlichung des iPhone 4 vor Antennenproblemen gewarnt hatte – ein Bericht, den Steve Jobs am Freitag als totalen Bullshit bezeichnete.) Der Sinn der Tour war klar: zu zeigen, dass Apple das Testen von Wireless-Problemen übernimmt sehr ernst, und dass Vorschläge, dass das Unternehmen beim Testen des iPhone 4 einfach nur bei der Arbeit geschlafen hat, irreführend sind.

Obwohl Caballero ein Typ ist, der offensichtlich die meiste Zeit hinter verschlossenen Türen verbringt, um an teuflisch komplexen Problemen der Funktechnik zu arbeiten, erwies sich Caballero als ausgezeichneter Reiseleiter, der die Fragen der Reporter mit Begeisterung beantwortete. Als er uns in seinem Versteck begrüßte, wies Caballero darauf hin, dass viele der Werkbänke um uns herum mit schwarzem Stoff drapiert waren. Das ist, was wir ein schwarzes Labor nennen, sagte er, was bedeutet, dass sie geheime Dinge testen. Wir müssen alle Bänke abdecken, wenn jemand reinkommt, sogar Leute von innerhalb von Apple.

Die Existenz dieses Labors war früher geheim, betonte ein PR-Vertreter von Apple. Jetzt ist es nicht. Jedenfalls nicht, seit Steve Jobs einige Stunden zuvor Pressevertretern detaillierte Bilder davon gezeigt hatte. Apple hat seitdem auch eine Seite über seine Testmethoden veröffentlicht, darunter ein Videoübersicht .

Apples drahtloses Labor verfügt über 16 verschiedene reflexionsarme Kammern – man kann sie sich als Banktresore vorstellen, die mit Schaumstoff gepolstert sind, der zu spitzen Kegeln geformt ist, um alle Reflexionen zu stoppen, um vollständig funkneutrale Umgebungen zu schaffen – zu Kosten, die Caballero auf 1,2 Millionen US-Dollar pro Kammer schätzt.

Früher war das ganz einfach, sagte Caballero, als man eine Antenne und eine Frequenz hatte. Er wies darauf hin, dass sein erstes Radioprojekt ein Bündel Antennen auf einem Fußballfeld beinhaltete. Aber heutzutage, sagte er, haben Telefone eingebaute Antennen, vier GSM-Frequenzbänder, vier UMTS-Frequenzbänder, sie senden und empfangen riesige Datenmengen, es gibt auch Wi-Fi und Bluetooth und GPS – es ist kompliziert.

In der Stargate-Kammer.

Wir haben mehrere verschiedene Kammern besichtigt, und es sind ziemlich unheimliche Orte. Caballero betrat gelegentlich eine Kammer und führte ein paar Reporter hinein (sie sind im Allgemeinen viel zu klein, um mehr als eine Handvoll Leute hineinzubekommen), und in dem Moment, als er die Kammer betrat, wurde seine Stimme aufgrund der meisten seiner Schall wird durch den Schaum an den Wänden der Kammer absorbiert. Sogar die Griffe der schweren Türen sind aus Fiberglas und die Türen sind mit Kupfer ausgekleidet, um sicherzustellen, dass der gesamte Raum a Faradayscher Käfig .

Der Zweck der Kammern besteht darin, die elektromagnetischen Eigenschaften eines Geräts abzubilden, indem alle anderen elektromagnetischen Signale eliminiert werden. Das zu prüfende Gerät wird in eine Kammer gestellt und bei geschlossener Tür vom Rest der Welt abgeschnitten. (Es gibt Antennen und Sensoren in der Kammer, aber sie werden alle zurück außerhalb der Kammer zu Überwachungsgeräten draußen geleitet.) Geräte können ganz alleine getestet werden, nur wenn ihre Funkgeräte eingeschaltet sind, und es kann so viel dauern wie 25 Stunden, um ein Produkt durch alle Frequenzen zu testen. In einem späteren Stadium kann ein Gerät mit mehr aktiven Geräten getestet werden – Monitoren, anderen Funkgeräten und dergleichen –, um zu messen, wie sich diese Elemente auf die elektromagnetischen Eigenschaften des Geräts auswirken.

Geräte werden nicht nur auf einem rotierenden Block aus dielektrisch neutralem Styropor getestet. Darüber hinaus führen die Labore Tests an der Hardware durch, während sie von echten Personen gehalten wird. Wir alle bestehen hauptsächlich aus Wasser, und das bedeutet, dass wir dazu neigen, viele elektromagnetische Wellen zu absorbieren – mit anderen Worten, wir machen eine bessere Tür als ein Fenster. In einer Testkammer saß ein Apple-Mitarbeiter auf einem rotierenden blauen Stuhl, hielt ein iPhone und ruhte seine Arme auf einem Styroporblock. Um ihn herum war ein riesiges Lichtbogeninstrument von Satimo aber liebevoll genannt Sternentor von Apple-Ingenieuren. Dieses Setup ermöglicht es Apple, die Auswirkungen eines menschlichen Körpers zu messen, der mit Funkübertragung und -empfang interagiert.

Dann gibt es die Phantomköpfe – und Hände und Füße. Dies sind Stellvertreter für Menschen, die verwendet werden, wenn lebende Menschen nicht notwendig sind oder in einem frühen Stadium der Entwicklung, wenn es wahrscheinlich klüger ist, Menschen nicht experimenteller Radiostrahlung auszusetzen. Ein Phantomkopf – der, den wir trafen, hieß Sam – ist ein schaufensterpuppenartiger Kopf voller Flüssigkeit, der den dielektrischen Eigenschaften eines menschlichen Kopfes, der grauen Substanz und der Flüssigkeit und allem, entspricht. Apple-Ingenieure können ein iPhone an die Seite eines Phantomkopfes kleben und dann in einer reflexionsarmen Kammer sehen, was die Ergebnisse sind.

Ebenso kann eine Phantomhand verwendet werden, um zu testen, was passiert, wenn eine Hand ein Telefon hält – wir haben ein paar Witze darüber gemacht, ob die Finger der Phantomhand die falsche Stelle auf dem iPhone 4 berührten, aber nicht wirklich gelacht haben Apple-Manager sind anwesend. Und es gibt sogar einen Phantomfuß, der von Apple speziell bestellt wurde, damit das Unternehmen Funktests mit dem Nike+-Transceiver durchführen kann, der in die Unterseite eines Laufschuhs passt.

Caballero wies darauf hin, dass das Testen von Produkten in den Wireless-Labors von Apple kein linearer Prozess ist, von Basistests über Tests mit Phantomköpfen bis hin zu Tests mit echten Menschen. Stattdessen läuft das Testping-Pong hin und her und kann parallel erfolgen. Jedes Mal, wenn sich einige Komponenten während der Entwicklung eines Produkts ändern, testen die Apple-Ingenieure das Produkt erneut, um zu sehen, wie sich diese Änderungen auf seine elektromagnetischen Eigenschaften ausgewirkt haben. Die Labore testen manchmal auch Produkte, die von Benutzern als defekt zurückgesendet wurden, um festzustellen, ob möglicherweise ein Produktionsproblem oder ein anderer unerwarteter Fehler vorliegt, der einen Defekt verursacht.

Unsere letzten beiden Stationen auf unserer Tour waren ein von Apple angeschaffter CT-Scanner, um Produkte auf Defekte zu scannen, da das tatsächliche Öffnen eines Produkts seine elektromagnetischen Eigenschaften verändern könnte und somit keine guten Testdaten erhalten werden. Es gibt auch einen Feld-Validierungs-Van, der herumfahren und den Funkempfang in der realen Welt testen kann, ausgestattet entweder mit echten Menschen oder (zum Schrecken der Fahrer, die einen durch ein verdunkeltes Fenster erspähen könnten) Phantomköpfen.

Als wir aus dem Gebäude eskortiert wurden, fasste Apple Senior Vice President Bob Mansfield zusammen, warum Apple sich die Mühe gemacht hatte, uns in ihre Labore zu bringen. Dies sollte Ihnen eine Vorstellung davon geben, wie viel Zeit, Energie und Ressourcen wir in das Design investieren, sagte er. Es gibt keinen anderen Weg, um herauszufinden, wie man großartige Produkte herstellt. Hier wird echte Ingenieurskunst betrieben. Wenn das Produktdesign einfach wäre, bräuchten wir keine 16 reflexionsarmen Kammern und keinen CT-Scanner.